Na Carolina do Norte, as mulheres sub-representadas, mas esperançosas sobre o futuro na indústria solar

Phyllis B. Dooney / para a Energy News Network

Sim, a co-fundadora e CEO da Solar Solutions, Kathy Miller, está sob uma árvore de painéis solares na sede da empresa em Cary, Carolina do Norte. Miller está entre uma pequena parcela de mulheres na indústria solar que ocupa cargos de liderança sênior; De acordo com um estudo recente, 80% dos executivos seniores da indústria solar são homens.

Quando as mulheres entram em contato com as empresas de energia solar, elas são bem-sucedidas em vários papéis, apesar de muitas vezes não terem experiência em engenharia e construção.

RALEIGH, NC - Como acontece com tantos universitários, um único curso inspirou Mary-Margaret Hertz a escolher sua carreira.

"Peguei uma energia na aula de meio ambiente, e meio que clicava para mim", disse ela. "Eu sabia que queria fazer energia renovável".

Depois de se formar em 2016 na Universidade Estadual da Carolina do Norte em Raleigh, Hertz trabalhou como garçonete antes de começar a perseguir sua paixão, aplicando-se a tantos empregos quanto podia encontrar na indústria solar do estado.

“Ninguém queria me contratar, porque eu não tinha experiência em construção. Não que conseguir um emprego logo depois da faculdade seja fácil para qualquer um ”, disse ela,“ mas particularmente nessa indústria, era um pouco limitante se você não pudesse entrar em um telhado imediatamente ”.

Ela finalmente passou pela Yes Solar Solutions, passando de estagiária administrativa de meio período a coordenadora de projetos em tempo integral. Hoje, ela está entre o quarto da força de trabalho de energia limpa do estado, composta de mulheres.

Mary-Margaret Hertz, coordenadora de projeto da Yes Solar Solutions em Cary, Carolina do Norte. | Foto de Phyllis B. Dooney

Claro, não há mulher típica trabalhando em energia solar. Mas conversas com Hertz e outros na indústria do estado pintam um retrato difícil: ela é branca. Ela é bem sucedida sem experiência em engenharia ou construção, em parte por causa de uma disposição para preencher lacunas. Ela é superada em número por homens, mas pode ter vantagens em comparação com suas contrapartes nos setores tradicionais de energia.

Acima de tudo, ela está comprometida com a missão da energia sustentável e esperançosa sobre o futuro de seu campo. A Hertz, em última análise, quer encontrar trabalho levando a energia solar para áreas pobres em energia em outras partes do globo. Mas por agora, ela disse: "Eu amo estar aqui e gosto do que estou trabalhando."

Obtendo um pé na porta

Os homens compõem cerca de três quartos da força de trabalho de energia limpa da Carolina do Norte, de acordo com uma pesquisa anual da North Carolina Sustainable Energy Association. Uma razão provável: as mulheres estão sub-representadas em engenharia e construção, duas áreas críticas para a maioria das empresas de energia renovável.

De acordo com um relatório do ano acadêmico de 2014-2015, as mulheres representavam apenas um quinto dos estudantes que obtinham bacharel em engenharia nas universidades públicas do estado. Mais de dois terços vieram do Estado da Carolina do Norte, mas, mesmo lá, as mulheres estavam em desvantagem de 3 para 1.

Na metade das escolas que oferecem cursos de engenharia, apenas um punhado de mulheres estava na turma de formandos. Eles incluem a Appalachian State University em Boone, onde a Yes Solar encontra muitas novas contratações, disse a CEO da empresa, Kathy Miller. Para preencher suas posições de instalador, ela procura candidatos com títulos relevantes.

"Para cada 20 currículos que recebo de homens no App State", disse Miller, "vou pegar um de uma mulher - talvez".

Miller valoriza candidatos com experiência em construção ou elétrica, mas as mulheres que se encaixam nesse perfil são ainda mais raras. Em 2016, de acordo com um relatório recente do Departamento de Administração da Carolina do Norte, menos de 1% das mulheres trabalhadoras o fizeram em “recursos naturais, construção ou manutenção”. Eles representavam pouco mais de 4% dos trabalhadores no campo.

"Nós tivemos um instalador feminino e ela foi muito boa", disse Miller. Mas, acrescentou ela, "é mais difícil encontrar mulheres no final da construção".

Com tão poucas mulheres no lado da instalação da empresa, a Yes Solar participou de estágios e criou estágios para ajudar a diversificar sua força de trabalho. Foi assim que Hertz colocou o pé na porta, começando às 20 horas por semana.

'O que precisa ser feito'

Rhiannon Giddens, natural da Carolina do Norte, descreveu recentemente a esperança de aprender o violino de uma lenda local na música de cordas, mas tocando o banjo com ele; esse era seu acompanhamento habitual. Ela disse ao New Yorker: "é o que nós, senhoras, fazemos - o que precisa ser feito".

O mesmo pode ser dito das mulheres na indústria solar da Carolina do Norte.

Jessica Jenkins ensinava cálculo em Boone até três anos atrás, quando um amigo, o fundador da Carolina Solar Services em Durham, estendeu a mão para ela. "Eles estavam no ponto em que poderiam realmente usar alguma ajuda operacional", disse Jenkins, descrevendo a conversa. Hoje ela é vice-presidente na empresa de 50 anos, supervisionando todos os assuntos internos.

Carrie Stewart se formou em faculdade em 2009. Dois anos atrás, ela trocou de carreira para se juntar a seu marido e irmão na Green State Power. Ela é a única mulher em uma empresa de 10 funcionários.

"Eu tive uma enorme curva de aprendizado", ela disse, "eu não tinha formação em engenharia. Eu tinha um histórico bancário. Mas em um pequeno negócio, você usa todos os chapéus. Então, estou em vendas? Sim. Estou na contabilidade? Sim, ”ela disse, marcando ainda mais papéis. "Você só tem que estar disposto a levar tudo isso."

Com formação em administração, Stewart reconhece a necessidade de coesão entre os funcionários. Depois que vários novos funcionários se juntaram à empresa de uma só vez, ela decidiu que uma atividade de construção de equipe estava em ordem. "Você precisa de uma mulher lá para reunir esses eventos", brincou ela.

Mas a missão de sustentabilidade de sua empresa é um grande fator motivador para Stewart. "Eu realmente acredito no futuro da energia limpa", disse ela. “Você pode ver o caminho para frente. Você sabe que está tendo um impacto positivo, mesmo quando lida com as minúcias.”

Sim, a co-fundadora e CEO da Solar Solutions, Kathy Miller, à direita, fala com a coordenadora do projeto, Mary-Margaret Hertz, na sede da empresa em Cary, Carolina do Norte. | Foto de Phyllis B. Dooney

Navegando nas culturas do local de trabalho

Stewart dirigiu cerca de 70 milhas de Greensboro nesta primavera para participar de um happy hour em Raleigh lotado de colegas da indústria. O evento fez parte do projeto em andamento da Associação de Energia Sustentável para promover conexões entre mulheres na força de trabalho de energia limpa. Como disse Hertz, “você se sente tão só às vezes!”

Por mais solitários que possam ser, nenhuma das mulheres disse que experimentou discriminação ou assédio no local de trabalho. Talvez, alguns teorizaram, a indústria é tão jovem e pioneira por tantas mulheres, que um patriarcado não teve tempo para calcificar, especialmente em comparação com os campos de energia tradicionais.

Catherine Ambrose é graduada em engenharia elétrica pela NC State e agora trabalha como engenheira de desempenho na Carolina Solar Services com uma equipe de homens. Ela tinha apenas elogios para seus colegas de trabalho e ambiente de trabalho, mas comparou isso a um estágio anterior na Duke Energy.

“As pessoas com quem trabalhei [no dia-a-dia] foram ótimas”, disse ela. “Mas você conheceria pessoas em diferentes partes da empresa e diria coisas que o incomodariam. Você poderia dizer que eles não estavam acostumados a ter mulheres no local de trabalho. ”

Miller disse que o ex-instalador feminino da empresa provavelmente teve uma melhor experiência na Yes Solar do que ela teria em outro lugar. "Ela se manteve com os caras", disse ela. “Mas há muitas empresas de construção que simplesmente não a teriam contratado. Ela era jovem e atraente e inteligente.

A natureza de ponta e parcialmente impulsionada pela missão da indústria também pode significar que os homens brancos que a dominam valorizam diferentes experiências de vida.

"Nossa indústria é nova e também é muito progressista", disse Jenkins. "Você tem pessoas de mentalidade progressista, não necessariamente de uma maneira política, mas de entender a importância de todos os tipos de diversidade".

Sim, a co-fundadora e CEO da Solar Solutions, Kathy Miller, no armazém Cary, na Carolina do Norte. | Foto de Phyllis B. Dooney

Não em um vácuo social

Ainda assim, não há garantia de que o setor de energia limpa seja desprovido de assédio e discriminação. Mulheres e pessoas de cor podem ter menor probabilidade de relatar problemas, por medo de prejudicar a causa da empresa. E em outros locais de trabalho com muito menos motivos de lucro - de instituições religiosas a cargos políticos - tem havido muitos abusos.

A indústria de energia limpa também não opera em um vácuo social. Hertz, uma das três mulheres em um escritório de 22 anos, chamou todos os seus colegas de trabalho de "fantásticos", mas disse que às vezes os clientes irritados ao telefone só poderiam ser consolados por seus colegas homens.

"Eu vou ter que entregá-lo e eles são capazes de amenizar a situação, derrubá-la um pouco", disse ela. As outras mulheres da Yes Solar, “elas riem um pouco melhor do que eu. Mas isso me deixa extremamente irritado ”, ela admitiu.

Os planejadores com quem a Hertz interage são quase todos homens. Com eles, ela disse: "Eu realmente tenho que provar que eu sei do que estou falando porque eles não esperam que você tenha conhecimento técnico - nunca".

Espera-se que tal viés não atrapalhe a próxima geração de mulheres no setor, disse Jordan Jones, especialista em engajamento e equidade da Sustainable Energy Association. Eles estão cada vez mais preocupados com o meio ambiente e a conservação, ela disse, e eles também são mais propensos a rejeitar as normas de gênero.

"Eles estão crescendo, já se importando com essas questões, falando sobre eles", disse Jones.

A força motriz por trás do happy hour de Raleigh e outros em todo o estado, Jones quer expandir o projeto para incluir conferências mais formais, bem como mentorships especialmente para as mulheres de cor.

Não importa como eles entrem na força de trabalho de energia limpa, Jones e outros acreditam que as mulheres continuarão gravitando e prosperando nela porque acreditam em sua missão.

"Eu acho que isso vai funcionar em favor das mulheres", disse Miller. "Eles são apenas mais apaixonados pela nobreza da indústria."

POR DE ELIZABETH OUZTS - Escrita colaboradora desde agosto de 2016, Elizabeth tornou-se jornalista da Southeast Energy News em fevereiro de 2017. Ex-diretora de comunicações da Environment America, ela traz quase duas décadas de experiência em política ambiental e energética para suas reportagens, que foi escolhida pela Associated Press, Utility Dive e outros. Ela nasceu e cresceu na Carolina do Sul, depois no sopé da Carolina do Norte e hoje mora em Raleigh. Ela cobre o estado da Carolina do Norte.

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